¿Qué son las termitas aladas?

Las termitas son insectos sociales que viven en colonias a veces llamadas termiteros. Dentro de la sociedad se distribuyen en castas, cada cual con ciertas funciones especificas. En la mayoría de las especies se encuentran presentes como mínimo tres castas: las termitas obreras, los soldados y los reproductores.

Fisiología

Las termitas aladas corresponden a la casta reproductiva de una colonia de termitas; las demás carecen de alas. Las termitas voladoras tienen cabeza esférica, con ojos compuestos funcionales ubicados a los lados y un ocelo. Presenta mandíbulas esclerosadas y aparato masticador. Su piel es oscura muy quitinizada, lo que los hace más resistente a la pérdida de agua que otras castas. Sus patas son del mismo tamaño y el tórax está dividido en tres segmentos similares. El abdomen está formado por diez segmentos, el último de los cuales presenta cercos.

Como su nombre lo indica presentan alas (de hecho es la única casta que las tiene). Aunque a veces se las confunde con hormigas, son insectos filogenéticamente muy lejanos, reconocibles porque las alas de las termitas tienen todas el mismo tamaño y color oscuro, mientras que en las hormigas son transparentes y de tamaño distinto según el par. Las alas de las termitas duplican el largo de su cuerpo y no tienen estructuras para funcionar en forma sincrónica pero sí una región donde se quebrarán luego del vuelo nupcial y antes de la copulación.

termitas aladas

termitas aladas

Una colonia grande, que puede tener millones de individuos, se desarrolla a partir de una pareja que reina en el termitero. En estas condiciones, pueden vivir hasta 15 años. El rey es más oscuro que la reina, igualmente se amputa las alas y es capaz de desplazarse sin problemas. En algunas especies la reina pone un huevo cada 3 segundos, motivo por el cual tiene un abdomen muy hipertrofiado que, junto con la pérdida de sus alas, le impiden el movimiento. Los alados son alimentados por las obreras con contenido estomodeal, esto es, una sustancia producida por las glándulas salivales mezclado con alimento procesado en el buche. El alimento es traspasado desde la boca de la obrera hacia la boca de la pareja real. Esta forma de alimentación se conoce como trofalaxia, que es una característica de las termitas.  Desde la enjambrazón hasta la aparición de las primeras obreras, en ocasiones la pareja real subsiste alimentándose de huevos.

No hay cromosomas diferenciables morfológicamente (como en los mamíferos los cromosomas X e Y para macho y hembra, por ejemplo) ligados a la determinación del sexo de los individuos. Además, la mayoría de los individuos estudiados tenían un número similar de cromosomas.

Reproducción

Una vez al año, generalmente en primavera, se produce el llamado enjambrazón o nube/vuelo nupcial, durante el cual centenares de individuos alados de ambos sexos salen del termitero ya maduro para aparearse. Antes de su salida las termitas obreras construyen canales con orificios desde donde volarán los alados. Alrededor de los orificios se sitúan termitas soldados, tal vez para defender a los reproductores de depredadores.

Las termitas aladas vuelan unos pocos metros para caer en el suelo. Las parejas pueden formarse durante el vuelo o al finalizar el mismo. La unión es monógama el algunas especies y perdura para toda la vida. Cuando caen al suelo se cortan las alas. Las antenas de los machos contactan con el extremo abdominal posterior de las hembras y comienzan el cortejo o paseo nupcial. Al final del cortejo la pareja sale a buscar un refugio con las condiciones adecuadas para construir un copulario en el que se encierran. Si tienen éxito, formarán una nueva colonia. Los alados que fracasan en el intento morirán, y sus cuerpos yacerán tapizando el suelo. Si encuentra alados en su casa o habitación, piense que hay una infestación en un sitio muy próximo.

termitas con alas

termitas con alas

Fuente fotografía: http://ilijalukicphotography.blogspot.com.es/2011/09/prairie-lace.html

En el copulario se amputan mutuamente las antenas en forma parcial antes de copular, entre 12 y 36 horas luego de crear la cavidad. La hembra conserva el semen de su primera cópula en sus espermatecas hasta seis meses. La segunda cópula no se realiza hasta 250 – 270 días más tarde según la especie. Entre 7 y 28 días después de la caída de las alas comenzarán con la puesta de huevos, que se realiza en forma gradual durante determinados periodos de tiempo, entre los cuales hay descansos.

El periodo de eclosión de los huevos varía, pudiendo ser en promedio de un mes. Del huevo sale una LARVA I, que cada 15 o 20 días muda en una nueva LARVA (II y III) respectivamente. La muda de la LARVA III es la primera en presentar vestigios de alas en el caso de las ninfas o futuras reproductoras, aunque para ser un verdadero alado necesita al menos otras 5 mudas. Si se agranda la cabeza y se prolongan las mandíbulas, entonces luego de una muda más será soldado. Por último, si no presenta modificaciones adicionales y solo crece entonces será una obrera, y las mudas se repetirán a lo largo de toda su existencia.

Luego de los primeros nacimientos la pareja real pasa a ser cuidada y alimentada por las obreras.

La aparición de termitas con alas se ve potenciada en ciertas condiciones de temperatura y humedad, como por ejemplo los días de calor posteriores a un día lluvioso. Algunas especies por el contrario pueden interrumpir la puesta si las condiciones son adversas, como por ejemplo durante el invierno.

La principal forma de colonización intercontinental de las termitas consiste en la infestación de barcos por parte de las termitas aladas. De esta forma las termitas invaden nuevos territorios. La forma en que cada gobierno revisa los barcos que llegan de ultramar influye en la frecuencia con que los alados tienen éxito en establecer nuevas colonias a través del mundo.

Además del enjambrazón, varias especies de termitas pueden crear colonias a partir de individuos sexualmente maduros pero con aspecto juvenil, llamados neoténicospseudoergados. Se dice que este tipo de colonias están creadas por esquejes. Se las considera una expansión espacial de la población original que pueden o no seguir unidas a la colonia primitiva. En el primer caso podrían formar un continuo de termiteros. Como no son excluyentes, las colonias pueden crecer utilizando ambas formas de reproducción.

Referencias

 

 

 

 

 

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